Les distances en astronomie

Distances astronomiques

Pour exprimer des distances, des longueurs ou des largeurs les scientifiques utilisent les unités du système métrique : le mètre (de symbole m) et ses unités dérivées.

Sur Terre la dimension des objets qui nous entourent est souvent exprimée en centimètre et les distances en kilomètre. Etant donné qu’à l’échelle des planètes et des étoiles les distances deviennent gigantesques les scientifiques ont défini de nouvelles unités mieux adaptées et plus faciles à utiliser. Ils ont en particulier inventé l’unité astronomique (UA) équivalente à 149 597 871 kilomètres et qui correspond approximativement à la distance séparant la Terre et le Soleil.

Par exemple la distance moyenne entre le Soleil et Neptune (la planète la plus éloignée du Soleil) est de 4 503 000 000 km mais en unité astronomique elle est de 30,1 UA. Cette valeur est ainsi plus facile à retenir mais aussi simple à se représenter puisqu’elle indique que Neptune est en environ 30 fois plus loin du Soleil que la Terre. Elle permet aussi de déceler plus aisément les incohérences, si par exemple on trouve une distance Soleil-Mars de 0,8 UA on peut immédiatement voir qu’il y a une erreur car Mars est plus loin du Soleil que la Terre donc elle se situe à une distance supérieur à 1 UA.

Pour les échelles plus grandes que le système solaire l’astronomie fait appel à d’autres unités:

L’année-lumière

Symbole: a.l.

1 a.l. = 63241 UA

1 a.l = 9,46 x 1015 m

Elle correspond à la distance parcourue par la lumière pendant une année dans le vide.

Exemple: la distance entre le Soleil et l’étoile la plus proche (Proxima du Centaure) est de 4,22 a.l.

Le parsec

Symbole: pc

1 pc = 3,26 a.l.

1 pc = 30,857 x 1015 m

Le terme parsec est la contraction de « parallaxe-seconde », Il est défini comme étant la distance nécessaire pour intercepter une longueur d’une année-lumière à partir d’un angle d’une seconde.

Exemple: la distance entre la Terre et Proxima du Centaure est d’environ 1,3 pc.

Le kiloparsec

Symbole : kpc

1 kpc = 1000 pc

Par exemple la Voie lactée (notre galaxie) s’étend sur environ 34 kpc

Le mégaparsec

Symbole : Mpc

1 Mpc = 1000 kps

Par exemple la distance entre la Terre et la galaxie d’Andromède (la plus proche de notre Voie Lactée) est d’environ 0,76 Mpc

Le gigaparsec

Symbole : Gpc

1 Gpc = 1000 kpc

Par exemple l’univers observable s’étend sur environ 14 Gpc.

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